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El coral, una animal increíble

¿Sabías que los corales son animales muy sensibles y frágiles? Se organizan en colonias de cientos o miles y llegan a alcanzar enormes dimensiones. Nuestros arrecifes en el Caribe son eso, numerosas colonias de corales con aproximadamente 60 especies, entre cerca del 10 % de todas las especies conocidas en el mundo.

Los corales se dividen en blandos y duros, según tengan esqueleto o no. Se reproducen de manera sexual, asexual o ambas, según la especie. Las células sexuales son expulsadas al mar de acuerdo a las fases lunares y mareas, y se fecundan de manera externa. Los corales desovan liberando tanto huevecillos como esperma que se fusionan y forman una larva microscópica que es arrastrada por las corrientes hasta adherirse al sustrato o roca y ahí inicia su crecimiento.

Foto: Joakant

Su hábitat natural es en aguas poco profundas y cristalinas de 22 a 27ºC de temperatura, con mucha luz y concentración baja de nutrientes. Se alimentan de microorganismos microscópicos que flotan en el mar, de pequeñísimos peces y algas que atrapan o viven pegadas a sus tejidos.

Los arrecifes coralinos juegan un papel muy importante en la conservación del medio ambiente: son un refugio natural de cientos de peces y especies marinas, ayudan en el establecimiento de otros ecosistemas costeros como manglares y pastos marinos, previenen la erosión y disminuir la fuerza del oleaje y sirven de protección contra las tormentas tropicales y huracanes. 

Foto: Visa Vietnam

¿Sabías que el Gran Arrecife Maya o Sistema Arrecifal Mesoamericano que está frente a nuestras costas es el segundo más grande del mundo? Es impresionante. Desafortunadamente corre graves peligros. El calentamiento global ha producido un aumento de temperatura del agua alcanzando más de 30ºC lo que ha propiciado el “blanqueamiento” del coral, o sea que las algas pequeñitas que vivían pegadas a él se mueren y el coral pierde su alimento y energía.

Este fenómeno se ha agravado junto con la llegada masiva del sargazo que enturbia el agua, impide el paso de la luz y proporciona excesivos nutrientes que afectan la reproducción del coral. Este año se ha detectado una disminución del desove, por lo que, no sólo se están muriendo sino que no se está reproduciendo al ritmo normal. (Aquí puedes ver más información).

La buena noticias es que, además de que se realizan investigaciones para conocer las causas de su deterioro y poder detener el desastre ecológico, se  están sembrando corales de distintas especies frente a las costas de la Riviera Maya el Caribe en un gran esfuerzo público y privado por preservar esta maravilla natural.

Foto: Kanenori

Como Playenses, nos toca cuidar y preservar las riquezas naturales de nuestro paraíso. Para proteger el coral te recomendamos:

1. De preferencia no pasees ni pesques cerca de un arrecife. Puedes dañar los corales con el ancla, el bote, las redes o anzuelos.

2. Evita tocar, golpear o raspar el coral mientras buceas o practicas snorkel.

3. Usa bloqueadores biodegradables.

4. No tires basura en el océano o la playa.

5. No compres collares o accesorios de coral.

6. Únete como voluntario a una organización que ayude a la conservación del medio ambiente.

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